Hangar Base Frei (28854 bytes)

La base Eduardo Frei, ubicada en la isla Rey Jorge, al norte de la Península Antártica, representa la puerta principal para ingresar al continente helado. Desde allí, despegan aviones Hércules hacia Patriot Hills y hacia Punta Arenas. La pista de aterrizaje allí existente está siempre ocupada, especialmente en verano, puesto que no sólo es empleada por aviones chilenos, sino por todas las bases que hay en la zona de la Isla Rey Jorge.

Carta Ubicación Patriot Hills (38800 bytes)

Nuestra principal area de estudio en Antártica está ubicada en Patriot Hills,  una serie de  nunataks (afloramientos montañosos rodeados de hielo) ubicados a 80° 18′ de latitud Sur y 81°22′ de longitud Oeste,   en el extremo oriental de  los Ellsworth Mountains, dentro del territorio Antártico Chileno.

Tripulación conjunta de las operaciones a bordo del avión Orion P3 que voló sobre Patagonia y Antártica en el año 2002.

Patriot Hills y Cerro Minaret (33763 bytes)

En Patriot Hills, se ha establecido un campamento temporal del INACH, que cuenta con el apoyo logístico de la FACH. Este lugar  ha sido empleado desde la década de los 80 por la empresa de turismo Adventure Network. En la foto puede apreciarse un extremo de Patriot Hills, a partir del cual viene el hielo circundante, interrumpido por una densa banda morrénica que aflora en superficie. En el fondo se ve la cadena de los Independence Hills, una de cuyas cumbres culminantes es el cerro Minaret de 1613 m, que tiene a la distancia un singular parecido a la aguja granítica del monte  Fitz Roy de Patagonia.

Avión Hercules C130 sobre pista de Hielo Azul

Junto a este nunatak y en dirección al norte, existe una zona de hielo azul (sector de hielo desprovisto de nieve en superficie),   el cual es generado por la deflación de nieve que generan  los fuertes vientos catabáticos que allí soplan. Estos vientos tienen carácter descendente a nivel local y provienen del interior del continente antártico. Este sector de hielo azul, permite el aterrizaje de aviones de gran   envergadura como el Hércules C-130, el cual permite transportar a los equipos científicos y toda la logística necesaria. Desde Punta Arenas, uno de estos aviones demora sólo 6 horas en llegar hasta Patriot.

Una vez que aterriza el hércules C-130 hay que trasladar los equipos, víveres y enseres, al  campamento base ubicado a unos 2 km de distancia. Para ello, se usan motos de nieve que arrastran trineos con la carga, mucha de la cual se va cayendo durante   el recorrido.

Después de transportar los equipos hasta el lugar de campamento, hay que trabajar duro armando carpas y módulos, para albergar a todos los investigadores y personal de apoyo que estarán en Patriot durante al menos un mes.

Una vez instalados, las comunicaciones radiales se transforman en nuestra única conexión con el resto del mundo. también es necesario mantener comunicación vía VHF  con aquellos científicos que deban trabajar lejos del campo base para   hacer los estudios. Aquí se ve una de las antenas de radio empleadas para comunicaciones HF, que permite hacer contactos con Santiago o Punta Arenas.

Aviones Twin Otters FACH

En la foto se ven aviones Twin Otter de la FACH y al fondo una parte de Patriot Hills.

Topografía subglacial

Las  publicaciones recientes sobre Patriot Hills incluyen imágenes como la que aquí se muestra, que contiene la topografía subglacial de un sector de hielo cuyo espesores  es superior a 1.300 m, definiendo en este caso un relieve subglacial por debajo del nivel del mar actual. Nótese además un retorno interno, que se puede deber a una capa de sedimentos o morrena interna del glaciar.

Banda Morrénica

Esta foto fue tomada desde un avión Twin Otter equipado con esquíes. Bajo el motor, se aprecian las lederas de Patriot Hills  y hacia la izquierda, puede apreciarse la superficie de hielo azul que rodea Patriot, la cual está surcada por una banda morrénica, similar al depósito que fue descrito en la foto anterior.

Nunatak Subglacial

En esta imagen de radar, puede apreciarse una topografía subglacial compleja, con un enorme nunatak, el cual es casi imperceptible en superficie.

Pirrit Hills

Patriot Hills constituye una importante base de apoyo logístico en Antártica, puesto que desde allí  pueden despegar aviones hacia zonas aún más remotas y distantes, como este nunatak llamado Pirrit Hills, el cual está ubicado a 83° de latitud Sur.

Las Tres Velas (14786 bytes)

Para terminar, una foto de las Tres Velas, un grupo de pequeños nunataks, que se ubican cerca de Patriot Hills. Desde allí hacia el Polo Sur, sólo hay hielo y un gran plateau sin interrupciones.